Sabine Frerichs (Wien/Bonn): Behavioural and Neuroeconomics in Socio-Legal Perspective


Behavioural and neuroeconomics is a fast-growing research field which aims to make economics more realistic, further the unification of the social, behavioural, and natural sciences, and provide new levers for welfare-increasing policies. Instead of starting from a narrow understanding of homo oeconomicus as a fully-informed, self-interested, and entirely consistent utility maximizer, it aims to provide a psychologically and physiologically more accurate account of economic decision-making.

Behavioural economics attracts much attention in political and public discourse, and its extension into neuroeconomics likewise seems to gain traction. However, the ‘new realism’ in economics also has its downside. As will be argued in this talk, behavioural and neuroeconomics manifests a truncated understanding of the social, which is problematic both from a scientific point of view, with regard to the generalisability of empirical findings, and a normative point of view, with regard to its implications for law and policy.

While institutional arguments do play a role at the margins of the field, the ‘mainstream’ of behavioural and neuroeconomics is marked by a naturalist and individualist research orientation, whether it is concerned with cognitive biases in individual decision-making, with social preferences in situations of strategic interaction, or with reworking neoclassical models to better reflect brain processes. Contingent social phenomena are boiled down to behavioural invariants and neurobiological constraints, and ultimately to human nature.

Besides introducing into different strands of behavioural and neuroeconomics and their respective social ontologies, this talk will explore the potential of a sociological critique in several dimensions: as sociology of economics (which extends beyond the economy as a sphere of reality to economics as an academic discipline), sociology of science (which focuses on the construction of scientific knowledge), and sociology of law (which includes the relation of law, economy, and science as spheres of reality and domains of knowledge).

Curriculum Vitae

Prof. Dr. Sabine Frerichs studierte Soziologie, Volkswirtschaftslehre und Politikwissenschaft an der Universität Trier. Im Jahr 2005 promovierte sie in einem interdisziplinären Graduiertenkolleg an der Universität Bamberg mit einer Arbeit zum Thema „Judicial Governance in der europäischen Rechtsgemeinschaft: Integration durch Recht jenseits des Staates“. 2012 wurde sie ebenfalls an der Universität Bamberg im Fach Soziologie habilitiert. Sowohl ihre Doktorarbeit als auch ihre Habilitation wurden jeweils mit einem Dissertations-Preis und einem Habilitations-Preis der Universität Bamberg ausgezeichnet. Für ihre Doktorarbeit erhielt Sabine Frerichs darüber hinaus den Dissertations-Preis der Deutschen Gesellschaft für Soziologie. Nach ihrer Habilitation war Sabine Frerichs als Assistenzprofessorin an der Rechtswissenschaftlichen Fakultät der Universität Helsinki tätig, wo sie bereits zuvor als Postdoktorandin am „Centre of Excellence ‚Foundations of European Law and Polity‘“ gearbeitet hat. Darüber hinaus war sie 2012 Postdoktorandin am Europäischen Hochschulinstitut Florenz sowie 2015 Gastdozentin am Institut für Soziologische Studien der Karls-Universität Prag. Seit 2016 ist sie Professorin für Wirtschaftssoziologie an der Wirtschaftsuniversität Wien.

Ihre Arbeitsgebiete umfassen die soziologische Theorie, Makrosoziologie, Wirtschafts- und Rechtssoziologie und Sozioökonomie. Ihre Forschungsschwerpunkte liegen auf Fragestellungen an der Schnittstelle von Recht, Wirtschaft und Gesellschaft sowie im Bereich der europäischen Integration und Globalisierung.

Seit Oktober 2018 ist Prof. Dr. Sabine Frerichs Fellow am Käte Hamburger Kolleg „Recht als Kultur“.